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Animaux médecins

Animaux médecins

Synopsis

L'éléphant kenyan avale des baies pour soigner ses indigestions, le rhinocéros asiatique mâchouille des écorces de palétuvier pour se prémunir d'infections urinaires, et le rat à crête africain s'enduit de poison végétal pour éliminer parasites et prédateurs. Ce phénomène d'automédication animale fut scientifiquement établi il y a à peine vingt-cinq ans par le primatologue américain Michael Huffman lorsqu'il observa, en 1987, dans le parc tanzanien de Mahale, des chimpanzés mastiquant du vernonia pour se soigner. Un documentaire pédagogique revient pas à pas, avec Michael Huffman, sur cette découverte qui jeta les fondements de la zoopharmacognosie. À Atlanta, l'écologue américain Jaap De Roode nous présente en parallèle ses recherches sur le célèbre papillon monarque, qui utilise les asclépiades, des plantes herbacées, comme bouclier antiparasites. Cette balade étonnante dans l'armoire à pharmacie animale démontre que l'automédication n'est pas l'apanage des espèces les plus développées. Innée ou résultat d'un apprentissage social, thérapeutique ou préventive, elle est « un principe basique de survie dans le monde animal », explique Huffman. La démonstration, limpide et émaillée d'animations amusantes, ouvre in fine des pistes de réflexion passionnantes. Michael Huffman a établi au cours de ses recherches que les hommes s'inspirent depuis longtemps des « animaux médecins » pour se soigner. Et si le vernonia pouvait être utilisé pour combattre le paludisme et le cancer dans un futur proche ?

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