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Si l'évolution m'était contée

Les mâchoires

Si l'évolution m'était contée

Les mâchoires

Synopsis

Depuis 400 millions d'années, les prédateurs, apparus au cambrien, sont dotés de mâchoires puissantes. Leurs proies, en modifiant leur aspect pour améliorer leurs chances de survie - carapaces et venin, entre autres -, déclenchent périodiquement une nouvelle adaptation des espèces féroces. Ainsi va l'évolution. Les crocodiles et les alligators sont aujourd'hui les créatures qui possèdent les mâchoires les plus redoutables du monde animal, leur permettant de s'attaquer à de gros animaux comme les gnous ou les buffles. Cet épisode remonte le temps jusqu'à l'apparition, chez les placodermes, des premiers arcs osseux capables de broyer. Leur taille, disproportionnée par rapport à leur corps, a valu à ces ancêtres des poissons osseux d'être comparés à des tyrannosaures des mers.

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Si l'évolution m'était contée
21 Mars
Jeudi
22:30

Si l'évolution m'était contée

La vitesse

La vitesse du guépard, l'animal terrestre le plus rapide du monde, lui permet de tuer sa proie avec un taux de réussite de 50%. De son côté, le lion, autre grand prédateur de la savane, ne parvient à attraper sa proie qu'une fois sur six. Quelles sont les caractéristiques qui expliquent la vélocité du guépard ? Réponse dans cet épisode qui s'intéresse également à l'espadon voilier, le poisson le plus rapide des mers du globe, et au faucon pèlerin, qui bat tous les records de vitesse dans les airs. Ces trois espèces sont toutes le résultat de l'évolution, il y a cinq millions d'années, des poissons à colonne vertébrale en prédateurs musclés, au profil hydrodynamique, et dotés d'une queue puissante.

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Si l'évolution m'était contée
22 Mars
Vendredi
18:00

Si l'évolution m'était contée

Le venin

Certains animaux - et pas seulement les serpents, responsables de la mort de 125 00 personnes dans le monde, les scorpions et les araignées - sont dotés de venin, cocktail de protéines toxiques, leur permettant de paralyser ou de tuer une proie ou un agresseur. La morsure du serpent le plus venimeux du monde, le taïpan, qui vit en Australie, distille un poison capable de tuer 60 hommes. Cependant, contre toute attente, le venin le plus dangereux du monde est celui d'escargots marins appelés cônes. Pendant des centaines de millions d'années, les grands prédateurs ont compté sur leur taille, leur rapidité ou leur puissance pour terrasser leurs victimes. L'apparition du venin a permis à des animaux plus petits et moins forts de se défendre et de tuer. Quelles sont les premières créatures à avoir acquis cette arme fatale ? Des recherches scientifiques récentes mettent en évidence que le venin serait apparu partout sur Terre, de manière indépendante, chez les poissons, les reptiles, les insectes et les mammifères.

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Si l'évolution m'était contée
23 Mars
Samedi
16:30

Si l'évolution m'était contée

La sexualité

Chez les animaux, la reproduction, qui permet d'assurer la survie de l'espèce, s'apparente à un combat. Le sexe est le moteur de l'évolution. Au large des îles Bimini, aux Bahamas, des chercheurs étudient les requins, surtout connus pour être de formidables machines à tuer. On sait beaucoup moins que ce sont les premiers vertébrés, il y a 400 millions d'années, à s'être pourvus d'un pénis, organe reproducteur mâle qui prit des formes différentes chez les oiseaux, les reptiles et les insectes. Et cet organe, dénommé ptérygopode, en permettant la fécondation interne des ovules et la protection des oeufs dans l'abdomen de la femelle, a assuré la suprématie des requins sur les poissons des mers et des océans jusqu'à nos jours.

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Si l'évolution m'était contée
26 Mars
Mardi
14:30

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La taille

L'étude de l'évolution de la taille des espèces animales au cours des millénaires réserve bien des surprises. De nos jours, le plus grand animal terrestre est l'éléphant d'Afrique, qui peut mesurer jusqu'à 4 mètres au garrot. Son ancêtre, le mammouth, qui vivait encore il y a 4 000 ans sur terre, a la réputation d'être beaucoup plus haut. Des scientifiques ont cependant découvert la présence sur les Channel Islands, au large de la Californie, il y a 20 000 ans, de mammouths pygmées, dont la petite taille correspond à celle d'un éléphanteau. De même, les insectes étaient autrefois gros comme des oiseaux – l'ancêtre de la libellule était doté d'ailes d'une envergure d'un mètre, avant de rapetisser peu à peu. Les êtres humains, par contre, tendent à grandir au fil du temps et pourraient mesurer entre 2 mètres et 2,50 mètres dans quelques siècles.

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Si l'évolution m'était contée
29 Mars
Vendredi
18:00

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La communication

Depuis des centaines de millions d'années, d'innombrables espèces échangent des informations - visuelles, gestuelles, vocales ou chimiques - pour se défendre des prédateurs, obtenir de la nourriture ou trouver un partenaire. L'aptitude à communiquer, tant chez de minuscules bactéries que chez les plus gros mammifères de la planète, est souvent déterminante dans la survie de l'espèce. Apparues il y a 150 millions d'années, les fourmis ont colonisé la Terre grâce à une organisation très précise au sein de chaque colonie et à leur faculté de collaborer ensemble. Aveugles, elles échangent des informations complexes grâce aux hydrocarbures recouvrant leur corps. Cependant, les premières espèces à avoir développé un mode de communication sont des bactéries marines. Celles-ci utilisaient déjà des substances chimiques pour diffuser un message.

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Si l'évolution m'était contée
30 Mars
Samedi
17:00

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La peau

Selon les espèces, la peau peut servir d'armure et de camouflage pour se protéger, d'arme pour chasser, ou de moyen de locomotion. Celle des requins, tranchante comme un rasoir et hydrodynamique, permet ainsi à ces redoutables prédateurs des mers de fondre sur leur proie avec une grande rapidité. C'est pourquoi elle sert de modèle dans la fabrication de maillots de bain pour nageurs de haut niveau destinés à améliorer leurs performances. La première structure s'apparentant à la peau est apparue chez les méduses, qui peuplent les mers et les océans du globe depuis 600 millions d'années. Celles-ci sont les premiers animaux à avoir été capables de se mouvoir dans l'eau et à utiliser leur enveloppe protectrice comme une arme. Il y a 500 millions d'années, les premiers poissons à écailles, ancêtres des crocodiles et des lézards, font leur apparition. Les écailles offrent une meilleure résistance à l'eau, protègent des éraflures et des maladies.

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Si l'évolution m'était contée
5 Avril
Vendredi
18:00

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Les formes

Dans la nature, certaines créatures revêtent des aspects surprenants, comme le requin-marteau doté d'un museau aplati, et la girafe au long cou. Leur morphologie, comme celle de toutes les espèces animales, résulte d'une évolution pour la survie. Il y a 3,5 milliards d'années, la seule forme de vie sur Terre était une cellule. Puis, il y a 600 millions d'années, ont émergé de nombreux organismes multicellulaires, d'abord invertébrés (méduses ou éponges), rejoints il y a 500 millions d'années par les premiers vertébrés. Redoutables prédateurs, les requins dominent les océans et mers du globe depuis 400 millions d'années. Pourvus d'une morphologie efficace, qui se caractérise par une silhouette fuselée et des mâchoires puissantes et mobiles, ils n'ont pas eu besoin de beaucoup évoluer depuis leur apparition. Alors pourquoi une nouvelle espèce à l'aspect étrange, le requin-marteau, a-t-elle vu le jour il y a 20 millions d'années ? Des chercheurs ont mené des expériences pour comprendre quel avantage lui procure son étonnant museau aplati et ont trouvé. D'autres créatures surprenantes, comme la pieuvre mimétique d'Indonésie, capable de prendre la forme de ses dangereux prédateurs, ou le tiktaalik, chaînon manquant dans l'évolution entre poissons et animaux capables de se mouvoir sur la terre ferme, sont étudiés dans ce dernier épisode.

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Si l'évolution m'était contée
6 Avril
Samedi
17:00

Si l'évolution m'était contée

Le vol

La faculté de voler, que le faucon pèlerin maîtrise à la perfection, est sans doute l'exploit le plus incroyable qu'ait permis l'évolution. Ce petit rapace, excellent chasseur à la vue perçante, est capable de foncer à 320 km/h dans les airs et de fondre en piqué sur une proie située à 800 mètres de distance, ce qui en fait l'oiseau le plus rapide du monde. Les insectes, premières créatures à avoir été capables de voler, il y a 350 millions d'années, sont bien loin de voler aussi vite que les vertébrés à plume.

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